【星星之火】慢性發炎是致病元凶?了解慢性發炎的成因

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你是否有時覺得渾身不對勁、失眠煩躁、疼痛或身體不適卻找不出明顯病因?這一切可能都是慢性發炎作崇。之前美國時代雜誌就曾經以「秘密殺手」去形容慢性發炎,目前也有許多科學研究已經證實了慢性發炎與許多嚴重疾病,如:癌症、心臟病和阿茲海默症有關。到底慢性發炎與一般的發炎有何不同?

什麼是慢性發炎?

每提到發炎,大家都會聯想到傷口出現紅、腫、痛、熱的症狀,其實這是典型「急性發炎」。事實上,發炎是一種身體的自我防禦機制,因為它會召喚把白血球、嗜中性球等來對抗外來的入侵者(如細菌、病毒等);如果沒有發炎反應的話,傷口可能會化膿,甚至致命。因此,類似手指割傷這類急性發炎並非壞事,但持續發炎太久,或者發生慢性發炎,則可能釀成大禍。

而「慢性發炎」則是具有延遲性、持續性且全身性的發炎。本來急性發炎之後,免疫系統隨即啟動抗發炎機制,撤離戰場上的白血球,同時清除死亡的病原菌、白血球,並修復受損的組織。但若抗發炎反應不能平衡急性發炎狀況,使身體的免疫系統反覆起動,就會使急性發炎轉變成慢性發炎。

慢性發炎的症狀雖然較為輕微,但情況就如星星之火在身體中悶燒,不知不覺地攻擊健康的細胞、組織和血管,成了潛伏體內的恐怖殺手。

為何身體會慢性發炎?

一般來說,會讓原本保護身體的免疫系統轉變為慢性發炎的原因很多。總結而言,這與生活習慣和所處環境脫不了關係,包括飲食、久坐、情緒壓力、環境毒素、感染與過敏原接觸等。例如長期處於壓力的環境中,免疫調節的能力會變差,對於慢性發炎的反應就更難抵抗。

尤其越先進的國家,肥胖問題也越嚴重,而肥胖與高血壓、心血管疾病、糖尿病等文明病有關,且有醫學理論中指出,脂肪組織本身就是一種內分泌器官,會不斷釋放促發炎物質,進而加速全身性的發炎反應,所以肥胖正是身體發炎的關鍵推手。

慢性發炎會引致什麼問題?

慢性發炎對身體而言是一種經年累月的刺激作用,正常細胞的染色體在反覆刺激下容易產生變異,若細胞無法修復基因變異而使突變累積,最後就會導致癌症。例如B型或C型肝炎患者,若未定期健康檢查並控制肝臟慢性發炎的狀況,久而久之即轉變成肝癌。

除了基因變異以外,過去認為心臟病的主要危險因子係血液中壞膽固醇濃度過高所致,但根據臨床醫學調查,50%的心臟病患者,血液中壞膽固醇含量均屬正常。臨床發現心臟冠狀動脈若處於長期慢性發炎狀態,會使壞膽固醇堆積在血管內壁,進而吸引發炎細胞聚集形成斑塊,當斑塊過大產生剝離時會造成血管栓塞,因而引發急性心臟病。

此外,阿茲海默症是腦中不正常的物質堆積後,引起腦部顯著發炎。由於腦部血管供應不足,細胞獲取養分不夠時也會發炎,這導致腦細胞加速老化死亡,造成血管型失智症。

慢性發炎有什麼症狀?

慢性發炎可能的症狀有千百種,而且問題雖然較為輕微,經常受到忽略。而以下這四種為較常見的情形,大家需要多加留意:

身體疲勞:揮之不去的疲倦感,常感到精神不濟,明明休息得很多,卻仍無法消除的倦意;或者長期失眠,睡不著或睡眠品質差

慢性疼痛:持續時間較長的疼痛症狀;不明原因且難以消除的疼痛感,發生在身體各部位皆有可能,例如手腳關節、肌肉疼痛、甚至偏頭痛等

體重過重:肥胖與慢性發炎可說是互為因果,體內過多的脂肪堆積易引起發炎反應,而慢性發炎也會導致體重上升

過敏:經常打噴嚏、鼻子癢、鼻塞、流鼻水、眼睛痕癢、皮膚搔癢及皮膚病等

如有顧慮,大家可進行血液檢查去了解情況。由於血液中的成分會隨著發炎反應而有所改變,醫生可以透過抽血、驗尿來檢測這些成分的數值,得知「發炎指數」,以了解病人發炎的狀況來評估嚴重程度。

資料來源:WebMD、Nature
製圖/文字:Health Concept

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