毅力號探測車採集到了第一個火星土壤樣本

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NASA Perseverance sample
NASA Perseverance sample

CNET 報導,在經過相機的視覺確認後,NASA 宣佈了成功在採樣管中存有一條約鉛筆粗細的火星土壤,在經過處理和包裝後,將在未來某個時間點由另一個火星任務取出,並送回地球。

這其實是 NASA 第二次嘗試由火星上取樣 —— 上個月第一次取樣後,檢查發現其實採樣管還是空的,讓科學家摸不著頭腦裡面的樣本跑哪去了。NASA 的猜測是第一次採集的樣本組織太過粉碎,所以雖然採集設備工作正常,但土石都「漏」了過去,並沒有真正留到管子裡。

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因此這次在採集後 NASA 不敢太有自信,雖然說儀器顯示採樣管裡有內容物,NASA 還是等到了陽光能直射集到採集管內,用相機看到了裡面的石頭後,才進行公佈。由照片看來,收集到的應該是某種沉積岩,並包括一些在含水的環境中才會生成的礦物,但這當然要等到科學家親自看到樣本後才能確認了。

接下來,毅力號會對樣品進行初步的處理並封裝,然後將樣本放在火星表面的合適處。在接下來的一段時間當中,毅力號會繼續採集一些有研究價值的地點的樣本,並將它們「打包」好,等待 NASA 與 ESA 未來合作的任務來收集這樣樣本,然後再用火箭發射回地球。

不過這個「未來合作的任務」,目前還在設計的階段而已,預計要 2026 年才會啟程前往火星,2028 年抵達。如果沒有延誤的話,2031 年可以把這些樣本送回地球,但這中間每個階段都是個巨大的挑戰,說 2031 年可能都太樂觀囉。

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