睽違三年,Falcon Heavy 火箭終於重返發射台

Falcon Heavy test launch
Falcon Heavy test launch

自從 Falcon Heavy 在 2019 年 6 月發射了包括台灣的福衛七號在內的 STP-2 任務後,我們已經有差不多三年半的時間沒有見到這個超級火箭的身影了。現在,Falcon Heavy 終於又再次回到了發射台上,最快今晚就會升空,載送美國太空軍的機密衛星進入地球同步軌道。

整個任務其實將發射至少四枚衛星,包括兩枚未知的間諜衛星、以及至少兩枚「共乘」的衛星。這當中只有其中一枚共乘衛星「TETRA-1」稍微有點公開資訊,但也僅知道它是個「原型衛星」,用來測試「各種在地球同步軌道的可能任務類型」,其他都是個謎了。

至於任務用的 Falcon Heavy 火箭,由於任務要求要將衛星們「直達」送到同步軌道,這也使得 Falcon Heavy 的核心級將無法回收,而會採用兩個助推返回降落,但拋棄核心級的型式。雖然這次是故意拋棄了核心級,但卻也將延續了 Falcon Heavy 至今一次都沒有成功回收核心級的紀錄了。

Falcon Heavy 這長達三年半的發射間隔,一部份可以歸咎於疫情的緣故,使得原本預定發射的酬載一定拖延 —— 今天要發射的這個任務,便是由 2020 年一直延誤到了現在 —— 而另一部份,則是因為 Falcon 9 的性能一直在提升,使得一些原本需要 Falcon Heavy 火箭才能發射的酬載,能順利轉移到了較便宜的 Falcon 9 上。事實上,目前 Falcon Heavy 表定在 2024 年之前還要發射 10 次之多,雖然不太可能每個都準時發射(延誤畢竟是火箭業的常態),但在沉寂了這麼久後,接下來應該能看到 Falcon Heavy 有更多出場機會了吧!