「觸日」探測器成功發射 揭太陽風暴謎團

星島日報

【星島日報報道】(星島日報報道)有史以來飛得最快的航天探測器「帕克太陽探測器」周日升空,正式開啟人類歷史上首次進入日冕(太陽大氣的最外層)「觸摸」太陽之旅。這將成為迄今最「熱」的太空探測任務,目標是揭開危險的太陽風暴謎團,以保護地球。

「三、二、一,發射!」在美國太空總署(NASA)人員倒數計時聲中,造價十五億美元的「帕克太陽探測器」(Parker Solar Probe)由「三角洲四號」中型火箭運載,於美國東岸時間周日凌晨三時三十一分(香港時間下午三時三十一分),從佛羅里達州卡納維爾角空軍基地發射升空。「帕克」重六百三十五公斤,大小如一部小型汽車,它依照原定計畫,升空後不到一小時,順利和火箭分離,繼續旅程。

按計畫,「帕克」將於九月底第一次掠過金星,然後於十一月首次抵達近日點。太空總署說,這時「帕克」距太陽只有三十六個太陽半徑的距離,約二千五百萬公里,其實已經成為史上最靠近太陽的航天器。 「帕克」預定工作壽命七年,其間將環繞太陽二十四圈,最終將飛至距太陽表面約六百一十萬公里的最近點,只有不到十個太陽半徑的距離。這意味探測器進入了日冕層內。日冕是太陽大氣的最外層,在這里,帶電粒子被加速到超音速並飛離太陽,形成了可能危害地球的太陽風。 「帕克」定於十二月開始傳回相關數據。

人類此前距離太陽最近的飛行任務,由德美兩國研製的「太陽神二號」探測器於一九七六年完成,當時距離太陽表面約四千三百萬公里。太陽表面溫度約攝氏六千度,而位於太陽大氣最外層的日冕可達上百萬攝氏度,「帕克」如何耐受得住太陽之火而不被燒化呢?

太空總署說,儘管日冕溫度高得驚人,但因為物質密度低,可導熱粒子稀少,對航天器的影響實際上並沒有想像中那麼大,這就好像手在熱烤箱里能比在熱水里堅持更長時間。按照計算,「帕克」進入日冕後,面向太陽的那一面將僅被加熱到約一千四百攝氏度。更重要的是,「帕克」面向太陽的一面裝有厚約十一點四厘米的防熱罩,由輕質碳複合泡沫製成,表面塗有白色陶瓷塗料,可反射盡可能多的陽光,使探測器內部的工作環境維持在攝氏三十度左右。

當「帕克」飛抵最接近太陽的地方,飛行速度將高達每小時七十萬公里,成為史上飛得最快的人造物體。按這種速度,只要一分鐘就能從華盛頓飛到北京。

作為第一個進入太陽灼熱大氣層的飛行器,「帕克」將近距離測量太陽外層空間的電場和磁場,研究日冕物質拋射的物理機制和太陽風形成等太陽活動,從而幫助科學家預測危險的太陽風暴。太陽風暴會干擾地球上的電力網。科學家尚不清楚太陽風中的粒子如何獲得加速度。另外,日冕溫度遠高於太陽表面,這也是一個謎。

太空總署說,「帕克」的任務希望能「革命性改變對太陽的認識」。同時,這項任務也將增進對其他恒星的認識,並有助更準確地預報重大太空天氣事件,從而更好地保護人造衞星、太空人及地球上的電網和飛行器等。「帕克」還搭載了一枚微晶片,記錄從全球徵集的超過一百一十萬人的姓名,它們將與科學儀器一同飛向太陽系的中心。

睇更多

其他內容