火星的核心比原先預估的要更小一些

雖然 InSight 任務已經結束了,但依然在為我們帶來重要的科研資料。

Mars InSight Lander
Mars InSight Lander

2018 年登陸火星的 InSight 著陸器,一共在火星上工作了四年的時間,辛勤地紀錄著「火星震」所產生的地震波。除了了解火星震的強度和頻率之外,透過震波穿透地底所花的時間和波型,科學家可以試圖「判讀」火星的地底深層構造。

不過,先前 InSight 傳回來的資料,卻是讓天文學家相當不解 —— 光是由地震波估算,火星的地核半徑約為 1,800 至 1,850 公里,遠比原先科學家的預期要高。而且如此一來,要符合火星的整體質量的話,以鐵質為主的地核勢必要摻雜更多的輕量元素,而這些輕量元素是什麼,它們是如何進到核心中的,科學家都沒法解釋。

Mars Interior
Mars Interior

所幸,在 2021 年 9 月時,正好有一枚隕石落到了火星遠離 InSight 所在位置的另一頭,讓科學家不僅有一個精確的震源位置,而且震波也完整穿透了火星,使得震波能更精確地「照亮」地核。經過兩年的分析,最近的數據將核心的大小縮回到了 1,630 至 1,700 公里的區間,讓核心的組成成份變得「正常」了許多,不需要再尋找特別的解釋。

至於先前的誤判,則是被歸疚於一層包覆在地核之外,厚約 150 公里的液態矽化物層。這樣的組成結構與地球完全不同,科學家還要再更進一步地研究它對火星演化的意義,以及是否能解釋為什麼火星缺乏磁場。

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