NASA將發射太空飛行器 測試小行星改道不撞地球

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(法新社華盛頓4日電) 1998年的好萊塢鉅製「世界末日」,片中男星布魯斯威利與班艾佛列克互飆演技,聯手摧毀眼看就要撞上地球的小行星,不過美國國家航空暨太空總署(NASA)打算讓此景成真。

法新社報導,雖然地球目前並未遭遇如此迫切危機,不過美國國家航空暨太空總署(NASA)計劃明年發射太空飛行器,以每小時2萬4000公里速度撞擊小行星,藉此測試「行星防禦」(Planetary Defense)。

這項名為「雙小行星改道測試」(Double Asteroid Redirection Test, DART)計畫,將驗證倘若日後小行星對地球構成威脅,讓它改道的辦法是否可行。

NASA今天說明執行DART任務的細節,估計這項任務所需經費約3億3000萬美元(約新台幣92億元)。

NASA行星防禦協調辦公室(The Planetary Defense Coordination Office, PDCO)的強生(Lindley Johnson)表示:「雖然就目前所知,並沒有小行星會撞擊地球,但是我們知道在外太空,有很多近地小行星,而行星防禦的關鍵就是,在小行星構成撞擊威脅前找到它們,我們不要落入當小行星直撲地球而來,才不得不測試行星防禦能力的處境。」

預計太平洋時間(Pacific time)11月23日晚上10時20分,美國太空探索科技公司(SpaceX)獵鷹9號(Falcon 9)火箭將搭載執行DART任務的太空飛行器,從加州范登堡太空基地(Vandenberg Space Force Base)發射升空。

若屆時按預定時間發射,2022年9月26日至10月1日期間,這艘太空飛行器將在距離地球約680萬英里(約1094萬公里)處撞擊小行星。

這個目標物、小行星「迪莫莫斯」(Dimorphos)直徑約525英尺(約160公尺),環繞著另個較大的小行星「迪迪摩斯」(Didymos)運行。

一顆由義大利太空總署(Italian Space Agency)打造的配備攝影機小型衛星,將拍攝畫面。撞擊前10天,執行DART任務的太空飛行器將彈射出小型衛星。

約翰霍普金斯大學應用物理學實驗室(Johns Hopkins Applied Physics Laboratory)的夏波(Nancy Chabot)表示,執行DART任務的太空飛行器屆時撞擊重量為1210磅(548公斤),但不會「摧毀」那顆小行星。

這項測試的目的是協助科學家了解,若有朝一日某個小行星直撲地球而來,究竟需要多少動量才能使小行星改道。

夏波說,迪莫莫斯是一種太空中最常見的小行星,大約有45億年歷史。

強生說,NASA已編目超過2萬7000顆近地小行星,但目前都不會對地球構成迫切危險。

1999年發現的寬1650英尺(503公尺)小行星貝努(Bennu),將在2135年通過地球,距離是地球到月亮間一半以內,不過撞擊地球的機率微乎其微。(譯者:曹宇帆/核稿:劉學源)

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