NASA重型火箭測試成功 重返月球更進一步

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(法新社華盛頓18日電) 美國國家航空暨太空總署(NASA)今天成功執行「太空發射系統」火箭的靜態測試。美國規劃於2024年再度將人類送上月球,這套新系統上次測試曾出問題,今天則扳回一城。

這次「熱火」測試(hot fire test)是繼今年一月之後的第2次嘗試。在今天的測試中,所有4具火箭的RS-25引擎於美東時間下午4時40分(台北時間19日上午4時40分)同時引燃,全程8分鐘,製造出最大160萬磅推力(710萬牛頓)。

火箭燃料箱內有70萬加侖液態氫和液態氧,燃燒時,噴出大量水蒸氣朝天空升騰。

測試一成功,控制室內響起掌聲,測試負責人若伯爾(Bill Wrobel)在直播中表示:「這些掌聲充分展現了團隊的心情。看起來現在狀態很棒。」

接下來,工程師將分析資料,判斷火箭核心節是否可在整備後,送到佛羅里達州的甘迺迪太空中心(Kennedy Space Center),然後與「太空發射系統」(Space Launch System)火箭的其他零組件和獵戶座太空船(Orion)組裝在一起,為今年稍後的阿提米絲一號無人發射計畫做準備。

NASA代理署長朱爾契克(Steve Jurczyk)對媒體說:「這是朝向實現阿提米絲(Artemis)計畫目標的重大里程碑。」NASA的阿提米絲登月計畫是要在2024年將太空人再度送上月球,包括一名女性,並建立月球軌道站。

今年一月,NASA在密西西比州的史丹尼斯太空中心(Stennis Space Center)就65公尺高的火箭核心節做過測試,但點燃時間僅一分多鐘。

「太空發射系統」遠比美國太空探索科技公司(SpaceX)的「獵鷹9號」(Falcon 9)火箭強大,但這家由企業鉅子馬斯克(Elon Musk)創辦的公司,也正研發「星艦」(Starship)原型火箭,可望進一步探索太空。

「星艦」近3次飛行測試都以爆炸告終,但分析師認為,這些挫折反而會加速研發,或許「星艦」能成為「太空發射系統」以外另一項可行的選擇。