NASA 的 Parker Solar Probe 首度穿進了日冕之中

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Parker Solar Probe
Parker Solar Probe

NASA 於 2018 年發射的太陽探測器 Parker Solar Probe,已經首度穿過了太陽的日冕層,初步達成了任務目標。由於對太陽結構的不了解,Parker 實際上是在 4 月 28 日時穿進的日冕層,但科學家花了一段時間驗證數據,直到今日才發表結果。

太陽雖然沒有個固定的「表面」,但是在各層之間還是可以由各種物理現象來畫分界線。在可看作是太陽的「大氣層」的日冕,最外層科學家推估應該有個邊界,是太陽的磁力和引力能「拉住」由內部噴散而出的物質的界限,一定超過這個界限,物質就會離開太陽的束縛,成為太陽風。科學家將這個界限稱為阿爾文臨界表面(Alfvén critical surface),在此之前推估它應該大約在距離太陽表面 10 到 20 個太陽半徑的位置。

隨著 Parker 的軌道一點一點地下降,並向太陽靠近,在 4 月 28 日時首度測得了符合阿爾文臨界表面的磁力與粒子狀態。這發生在距離太陽表面 18.8 個半徑的位置,然而它並不是連續的,而是不停地在兩種狀態間切換。這證實了日冕的邊界並不是平滑的,而是有著高低起伏,使得 Parker 不停地在日冕與太空間穿進穿出。這也使得關於它已經成功穿進日冕的判讀多花了點時間確認。

Parker 接下來會繼續一點一點降低軌道高度,因此預期每一圈都會更深入日冕一點。最終 Parker 會來到日冕的極深處,近到只離太陽表面 8.86 個太陽半徑的位置呢。

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