NASA 終於準備在 12 月 18 日發射 James Webb 太空望遠鏡

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JWST
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原定 2016 年完成組裝,2018 年發射的 NASA 新一代 James Webb 太空望遠鏡(JWST),由於長期的技術困難使得期程一延再延,先是拖到了 2019 年終才完成組裝,再因為疫情和「剩餘工作與測試項目的風險分析」,先延到了 2021 年 3 月,後來又延到 2021 年 10 月底。如今再一次的延誤後,NASA 總算是有了確定的發射日期,定在了 12 月 18 日,由 ESA 的 Ariane 5 火箭載送升空。在這之前 NASA 要先安全地將望遠鏡送到發射地的法屬圭亞那,再與火箭進行整合。

JWST 一直以來都被稱為是「哈伯的接班人」,但其實它的觀測頻段偏向紅外線,而不像哈伯是以可見光為主。因為這個差異,JWST 無論是在外觀還是軌道上,都與哈伯有著極大的不同。為了避免來自太陽和地球的熱量妨礙觀測,並保持儀器 -223 度的低溫,JWST 將被發射到 L2 拉格朗日點,並在朝向太陽和地球的方向有著多層的「金屬遮陽板」,讓望遠鏡本身不受熱量影響。但這些遮陽板的折疊與展開機構,讓工程師們傷透了腦筋,而且也會使得 JWST 超出地球能「維修」的範圍,無法像當年的哈伯那樣,還派任務上去進行修正。因此對 JWST 來說,不能出錯的壓力可要大得多了。

JWST 表定的任務長度僅 5 年,但 NASA 希望它能在軌道上工作 10 年。然而由於不可能維修,也不可能升級,要像哈伯這樣撐超過 30 年基本上是沒什麼可能了。

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