阿雷西博天文台將改為科學教育中心

雖然還未完全定案,但應該無法再繼續天文望遠鏡的工作。

Arecibo Observatory
Arecibo Observatory (RICARDO ARDUENGO via Getty Images)

在 2020 年底時受到極大損傷的阿雷西博天文台(Arecibo Observatory),經過近三年的評估後,由美國國家科學基金會宣佈將放棄重建其天文台的功能,改成以生命科學與電腦科學為主的科學教育中心。新的教育中心名為「Arecibo Center for Culturally Relevant and Inclusive Science Education, Computational Skills, and Community Engagement」,簡稱「Arecibo C3」,預計 2024 年開幕,美國國家科學基金會並預計在未來五年投入共 550 萬美元的經費進行擴建。

阿雷西博天文台位於美國屬地的波多黎各島,自 1950 年代就開始興建,並於 1963 年落成啟用。在建成時它就以直徑達 305 公尺的巨大半球形反射鏡,穩坐世界最大電波望遠鏡的位置,直到被中國的 FAST 在 2016 年超越。在這近 60 年間,阿雷西博天文台為天文學做出了不少貢獻,包括確認了水星的日長、發現了中子星、發現了超高速旋轉的脈衝星等等,但最知名的還是它在尋找外星生命方面的研究,特別是在 1974 年發射了一串訊號到外太空,希望有一天能被外星人接收到。

不過,終究是有 60 年歷史的老古董,在維護成本日漸增加的情況下,天文台的運作也愈來愈困難。這在 2017 年颶風瑪利亞重創波多黎各,並且輕度損傷阿雷西博的主反射面後,更顯得迫切。然而,在遲遲等不到資金挹注下,天文台用來懸吊在主反射面之上的接收器的鋼索,於 2020 年底時意外斷裂,並且砸毀了反射面差不多 1/3 的面積。之後雖然地方上的聲音是以阿雷西博天文台的名氣,希望進行修復,但現在確定將轉為科學教育中心了。

除了主電波天文望遠鏡之外,阿雷西博天文台還有一些附屬的科學儀器,目前是否會再次啟用,也還是未知數。在新的教育中心中,會留下一個專門的展廳,介紹天文台的歷史與成就,但作為天文台的阿雷西博,至此應該是確定將走入歷史了。